掃桿埔與馬場先難友紀念碑

鑪峰新語 ■  長春社文化古蹟資源中心(CACHe)副執行總監黃競聰博士

掃桿埔位於港島東部近大坑與銅鑼灣之間,其名稱最早見於新安縣志,稱為掃管莆,是復界以後建立的村落。無論是掃桿埔或掃管莆所指的是這一帶曾盛產俗名「掃管仔」的灌木,村民多利用這些天然資源製作「掃把」。

1841年1月香港英屬後,同年5月舉行首次人口統計,掃桿埔只得10人,屬於小型村落。港英政府原計劃發展掃桿埔附近的谷地黃泥涌作為城市中心,然而該區常有疫症出現,遂轉而發展今中環地區。從一幅1888年舊地圖標示在掃桿埔後山有一咖啡園,據說有商人帶了一批咖啡種子,試圖開闢掃桿埔之土地,種植咖啡,或是土壤不適,或是氣候不宜,結果失敗告終,空留咖啡園這個地名。咖啡園土地荒廢,逐漸成為華人墳場,更是曾一度埋葬了一百年前馬棚大火的死難者。

香港開埠後不久,港英政府在黃泥涌興建賽馬場地,即今之跑馬地。起初賽事不如今天頻密,每年只舉行一次周年打大賽,故吸引不少「馬迷」前來觀賞。昔日馬場的觀眾席俗稱馬棚,是在比賽前兩、三星期臨時搭建而成,材料主要竹和木板。時維1918年2月26日,是周年大賽的第二天,其中一個馬棚懷疑不堪負荷,率先塌下,連帶其他馬棚相繼倒下,觸及棚底熟食攤檔的爐火。火勢一發不可收拾,馬棚付諸一炬,很多觀眾走避不及,葬身火海。這次慘劇導致超過600多人死亡,大部分死傷者是華人,也有為數不少是日本人、葡人和印度人。

災後不久,東華醫院立即開善後工作,主席唐溢川向華民政務司請求撥地興建永久墓園,期望為死難者覓得安息之地。1918年4月15日,東華醫院各總理籌劃於愉園(今跑馬地)建醮七晝夜。何甘棠、何萼樓、陸蓬山蔡季悟四名總理親自前往廣東肇慶鼎湖山,禮請高僧啟壇,超渡亡魂,以安人心。港英政府聽從民意撥出咖啡園地段,並採納何想先生設計的圖則,1922年8月動工興建,同年10月19日完成,名為「馬棚先友墳場」。最矚目的馬場先難友紀念碑採用中國傳統的三間四柱式設計,正中刻了「福、祿、壽」三字,墓碑寫上「戊午馬棚遇難中西士女之墓」,左右分別列出男女613位死難者。2015年,馬場先難友紀念碑評定為法定古蹟。